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Durante il suo primo anno come giocatore di pickleball professionista, Ben Johns poteva a malapena mantenersi economicamente. Solo quest’anno, ha guadagnato almeno 2,5 milioni di dollari grazie al suo stipendio dal pickleball e i contratti con gli sponsor, ha detto a CNBC Make It.

Johns, 25 anni, attualmente è il numero 1 nel ranking del PPA Tour per il doppio maschile e l’uomo meglio posizionato nel doppio misto. Posizioni che ha detenuto per la maggior parte degli ultimi tre anni, vincendo oltre 120 titoli PPA e 21 triple corone – primo posto in singolo, doppio e misto nello stesso evento – più di qualsiasi altro giocatore di pickleball nella storia.

Nel corso di questi tre anni, la sua paga è cresciuta significativamente. Complice anche lo status di sport americano dalla crescita più rapida, cosa che ha attirato notevoli investimenti di private equity, proprietari di team abbienti, sponsor più grandi e contratti con i media che hanno infuso capitale nel gioco. Nel 2021, Johns ha guadagnato 250.000 dollari, ha detto ai tempi a CNBC. Questo significa che i suoi profitti sono cresciuti di 10 volte da allora.

Nel 2018, ha guadagnato solo 50.000 dollari dal pickleball, aggiunge. Questi profitti derivavano quasi esclusivamente dai premi dei tornei nazionali, più che da uno stipendio annuale.

Non abbiamo ancora raggiunto il massimo“, ha detto Johns, aggiungendo: “Credo che ci sia ancora un trend positivo“.

La crescita del pickleball professionale

A febbraio, due delle leghe di pickleball professionali più estese al mondo – il PPA Tour e il Major League Pickleball – si sono unite in una sola organizzazione sotto l’egida di una holding chiamata United Pickleball Association.

La fusione poteva contare su un investimento di 75 milioni di dollari da una società di private equity, SC Holdings, e da una serie di proprietari di team, a detta del comunicato del contratto. Le paghe annuali degli stipendi sarebbero destinate ad aumentare del 250% quest’anno rispetto al 2023, ha specificato.

Ad aprile, la UPA ha annunciato che per il futuro sono in programma degli eventi in India, il Paese più popolato del mondo. Un chiaro sintomo di un piano di espansione e di ambizioni globali. Con più esposizione, lo stipendio dei giocatori potrebbe essere ancora più finanziato dalle sponsorizzazioni e dai contratti con i media.

Johns, che ha iniziato a giocare a pickleball a 17 anni, ha un contratto di sponsorizzazione a vita con Joola Pickleball, nonché altri accordi con Jigsaw Health, Pickleball Galaxy e Life Time fitness. Non è chiaro quanti soldi guadagni da queste collaborazioni.